Den ukrainske ungguttens symboltunge reise

(Sykkelmagasinet): Den 20. juni i fjor feide Andrii Ponomoar all motstand til side, da han vant de ukrainske mesterskapet med over fem minutter tilbake til nærmeste utfordrer.

At han sikret seg trøya med de ukrainske fargene skulle siden vise seg å være enormt viktig, etter at Vladimir Putin valgte å utkommandere styrkene sine over nabolandets grenser i slutten av februar.

Den 2. mars ble annen symboltung dato. Det internasjonale sykkelforbundet (UCI) valgte å inndra profflisensen til Gazprom-RusVelo. Opprinnelig hadde det russiske laget sett for seg å innta Trofeo Laigueglia i Savona iført nøytrale drakter.

I stedet var det Drone Hopper-Androni Giocattoli som stakk av med all oppmerksomheten etter at samtlige lagkamerater bar den ukrainske mestertrøya med #nowar skrevet på undersiden av flagget.

Androni hjalp familien på flukt

Ponomar var selv ikke tatt ut til rittet, men hadde sin kanskje aller vanskeligste periode akkurat da. Hjemme i Chernihiv hadde moren hans og den syv år gamle lillesøsteren søkt dekning i en bunkers i påvente av nye luftangrep, mens faren – som yrkesmilitær – ble utkommandert til krigen.

Siden den gang har situasjonen bedret seg noe for familien Ponomar. Faktisk etter at Androni-laget og tidligere proffsyklist Andiy Grivko (nå president i det ukrainske sykkelforbundet) har engasjert seg i saken.

Familien ble tatt med over grensa til Polen, og ble deretter brakt videre til Androni-lagets hovedkvarter i Piemonte. De har nå flyttet videre til et hus i Vicenza.

– Laget gjorde alt for å bringe moren og søsteren til Italia, har sportsdirektør Giampaolo Cheula uttalt til flere internasjonale medier.

– Snakker ikke mye om det

19 år gamle Ponomar er den yngste rytteren i hele Giro d’Italia-feltet. Han er en av fire ryttere som viser fram hjemlandets farger i kraft å være nasjonal mester.

Det gjelder også for Tobias Foss, Ignatas Konovalovas (Litauen) og Ben Swift (Storbritannia), men betyr opplagt mest for ukraineren.

Fram til nå har unggutten holdt en lav profil, og forsøkt ikke å rette fokus mot den pågående konflikten i hjemlandet hans.

– Andrii snakker ikke mye om det, så vi spør heller ikke, sier Cheula som bekrefter at han daglig har kontakt med faren som er utstasjonert i konfliktområdene i Donbas, sørøst i landet.

Under etappen mot Etna var unggutten i bakken underveis, men kom seg opp på sykkelen igjen og fullførte etappen i grupettoen.

Oppmerksomhet fra italienske rittarrangører og media gjør at Ponomar alt får mye oppmerksomhet langs Giro d’Italia-løypa. Jo lengre inn i rittet han kommer, jo mer vil den trolig øke. Han fikk debuten sin for Drone Hopper-Androni Giocattoli alt i fjor, og overrasket da lagledelsen ved å fullføre.

– Det er en flott (og trist) historie rundt Ponomar i denne Giro d’Italia-utgaven, og absolutt noe som legges merke til, sier Henrik Evensen som kommenterer Giro d’Italia for Discovery.

– Han får helt sikkert oppmerksomhet og støtte fra feltet. Han har vært ganske anonym fram til nå, men potensialet til å bli folkehelt blant tifosien og sykkelverdenen er enorm. Jeg håper virkelig vi får se mer av den ukrainske mestertrøya lenger ut i rittet, legger han til.

Stortalent med mental styrke

Ukraineren fikk sitt store gjennombrudd som andreårsjunior, da han sikret seg både etappeseirer Trophée Morbihan og LVM Saarland Trofeo. I august ble han europeisk mester i Alkmaar, etter at han holdt gruppa med blant andre brennhete Marco Haller bak seg under fellesstarten.

Året etter syklet han for et italiensk klubblag, og historien gjentok seg. Ponomar vant etapperittet GP Rüebliland sammenlagt, tok to temposeirer og vant GP Artigianato. 19-åringen er kjøresterk og går i tillegg godt oppover, noe som gjerne viser seg å være en vinnende kombinasjon i aldersbestemt sykling.

LAGKAMERATER: Trym Holther er imponert over at Andrii Ponomor har funnet motivasjon til å sykle Giro d’Italia. FOTO: Drone Hopper-Androni Giocattoli.

Deretter ble han hentet til Savios profflag, der han denne sesongen ble lagkamerat med Trym Westgaard Holther. De to har ikke hatt altfor mye kontakt så langt, men startet Circuit Sarthe sammen i starten av april.

Westgaard Holther sier han merket stor forskjell på ham etter det første møtet under samling ved Benidorm i februar.

– I Sarthe var humøret mye bedre. Da hadde også moren, søsteren og noen andre i familien fått hjelp av laget til å komme over til Italia, sier Westgaard Holther til Sykkelmagasinet.

Han forteller at de to har hatt en del kontakt med hverandre via meldinger og beskriver situasjonen som «åpenbart tøff».

– Hva tenker du da at han er i stand til å starte Giro d’Italia?

– Jeg synes egentlig det er litt kult å se. At han sykler giroen viser hvor tøff han er mentalt sett.

PS: Giro d’Italia ruller videre onsdag med en meny for spurterne på den 174 kilometer lange etappen mellom Catania og Messina. OBS! Målgang er ventet et sted mellom 15:45-16:00!

Gianni Savios råd til Trym Holther: – Ta det med ro

(Sykkelmagasinet.no): Vår aller yngste sykkelproff, 18 år gamle Trym Bjørner Westgaard Holther, ligger i forberedelser til de enkeltstående rittene på Mallorca sammen med lagkameratene Andrii Ponomar og Eduard-Michael Grosu.

– Vi hadde en samling her før jul, og laget sa det var i orden om vi reiste ned til Benidorm som et ledd i forberedelsene før vi reiser videre til Mallorca. De skjønte vel at det var vanskeligere å gjøre det hjemme, sier den ferske Drone Hopper-Androni Giocattoli-proffen til Sykkelmagasinet.

Treningsturer på rulle eller cyclocross-sykkel er dermed byttet ut med gode langturer på landeveien for rytteren som opprinnelig er fra Askim. Denne dagen sto fem og en halv time på treningsplanen som fremdeles settes opp av Gunnar Disch hos NTG i Bærum.

– Ledelsen er åpne for at vi kan bruke egne personlige trener. Inntil videre fortsetter jeg samarbeidet med Gunnar. Det har fungert bra hittil, påpeker han.

Slo Hagenes med over halvminuttet

Westgaard Holther skulle egentlig ha tatt fatt på sin første sesong i U23-klassen i 2022. I stedet hoppet han på proffkontrakt på nest øverste nivå i sykkelsporten.

Det gjør hans historie annerledes i det han håper blir en ferd mot toppen av internasjonal sykkelsport. Han forteller selv at han ble kontaktet av en som jobbet for stjerneagenten Giuseppe Acquadro ikke lenge før EM i Trento via Instagram.

Det var naturlig nok hans overlegne gull under NM i Kristiansand som hadde vært katalysatoren. Med snittfart på 49,1 kilometer med vanskelige vindforhold underveis, knuste han blant andre Per Strand Hagenes med halvminuttet over tre mil.

Historien kunne også ha ebbet ut med interessen.

Savios talentfabrikk

Nesten tre måneder senere ankom tempospesialisten Italia med gulltanker i hodet. Testene gjort i forkant, viste at målet var innenfor rekkevidde.

Alt i første sving gikk det galt. Westgaard Holther holdt for høy fart og i fallet tok den ene skuldra av støtet fra bakken. Det ble konstatert kragebeinsbrudd i etterkant, men fylt av adrenalin fullførte han til 36.-plass og over 46 kilometer i snittfart.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

25 ÅR I LAGET: Gianni Savio (til venstre) har vært med på det meste for laget som i dag heter Drone Hopper-Androni Giocattoli. Her sammen med Egan Bernal som syklet to sesonger i laget som unggutt. FOTO: Tour of the Alps

Androni-Giocattoli er ikke helt som andre sykkellag. Det er en talentfabrikk som overlevd på å oppdage talent før alle andre. Tidligere har Fausto Masnada, Mattia Cattaneo, Andrea Vendrame, Davide Ballerini, Ivan Ramiro Sosa og Egan Bernal gått gradene i laget.

Gianni Savio er i dag sjefen for det hele. Han startet opp som sportsdirektør i laget tilbake i 1996. Da gikk satsingen under navnet Gaseosas Glacial–Selle Italia.

I mange år har Savio hatt et tett forhold til stjerneagenten Acquadro. Italieneren har selv Richard Carapaz, Bernal, Andrey Amador, Sosa, Omar Fraile, Rigoberto Uran og Aleksandr Vlasov på klientlista, og lot altså Bernal få sjansen i laget i 2016 og 2017.

Møter forbilder i debuten

Etter at Acquadro tok en runde til aktuelle profflag på vegne av den norske tenåringen, pekte interessen fra nettopp Androni seg ut som den mest aktuelle. Selvsagt var det tempoegenskapene som lokket.

Tross at både EM og VM gikk fløyten for Trym den høsten, skulle det likevel ordne seg med proffkontrakt.

– Etter EM var jeg ganske skuffa. Jeg trodde løpet var kjørt, men det var heldigvis ikke det da, smiler han.

Nå er han i gang med å finkjemme startlistene foran debuten på Mallorca.

– Flere av de jeg vokste opp med som forbilder stiller til start der, sier han og plukker spesielt fram Philippe Gilbert og Alejandro Valverde.

Internasjonalt lag

Androni-laget har ry på seg for å ta seg tid til å bygge opp de yngste rytterne. Westgaard Holther er inne som den første nordmannen noensinne, i et set up som også inkluderer ryttere fra Colombia, Italia, Spania, Ukraina, Romania, Ecuador, Eritrea og Argentina.

Det er lagt opp til et ganske rolig program i starten med Tour of Antalya over fire dager i midten av februar, deretter Istrian Spring Trophy, noen endagsritt i Frankrike og så etapperittet International Tour of Hellas.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

UT PÅ TRENING: Slik så det ut «på kontoret» da Trym Bjørner Westgaard Holther hadde langtur på programmet i Benidorm, tirsdag.

– Jeg snakket litt med Gianni Savio på den første samlingen med laget før jul. Han sa at jeg skulle ta det med ro og lære så mye som mulig i løpet av den kommende sesongen. Det blir stort for meg bare å starte på Mallorca, så jeg får litt smaken på det der. Jeg tror det er lurt ikke å gå på det høyeste nivået med en gang, og heller ta det litt gradvis. Jeg er fornøyd med rittplanen min.

– Du går fra norgescup og noen få ritt i utlandet, hvordan tror du overgangen blir til for eksempel Mallorca Challenge?

– Jeg er egentlig mest spent på tempoet. Men det bør jo også være en av mine styrker på sykkelen da, sier 18-åringen som fram til nå er å regne som en spesialisert temposyklist.

Sykling, fysikk og matte

Framover vil imidlertid fokus hovedsakelig bli rettet mot landeveien. I Benidorm er det aerosykkelen til Botecchia som blir innkjørt. Foreløpig vet han ikke når temposykkelen dukker opp.

Utenom tiden som går med til trening, prøver han å sette av tid til studier.

– Jeg begynte på kurs i italiensk i desember, så jeg skal prøve å prioritere det utover. I tillegg er jeg inne i det siste semesteret på NTG, så jeg må jobbe med på matte og fysikk slik at jeg ikke faller av lasset.

– Med flere samlinger og mye reising utover, hvordan tror du det går å kombinere det med skolearbeid?

– Jeg blir mye borte, så det blir vanskelig. Heldigvis har vi gode lærere på NTG som legger ting til rette for oss. Det vanskeligste er nok å motivere seg selv til å sette av tid her nede, for å få det gjort, gliser han.

– Du nevnte også språket, hvordan var det å komme til et såpass internasjonalt miljø som i Androni-laget?

– Det gikk egentlig bra på samling. Jeg ble tatt godt imot. Samtidig påpekte de at den første sesongen går mest ut på å lære seg hvordan ting fungerer. Det var egentlig godt å høre det fra dem. Italiensk er hovedspråket i laget. De fleste snakker det, og så blir det oversatt for dem som ikke forstår det etterpå. Heldigvis snakker flesteparten i støtteapparatet engelsk, så det er bra for min del.