– Fryktet at jeg måtte legge opp

(Sykkelmagasinet): Etter å ha avsluttet Tour of Norway på hjemmebane i Stavanger, bar det rett videre til hospitering i russiske Gazprom-RusVelo for 22 år gamle Eirik Lunder.

Han gjorde sine saker såpass godt under debuten i Deutschland Tour og deretter i etapperitt både i Tsjekkia og Slovakia at det ikke tok altfor lang tid før en proffkontrakt lå på bordet.

Stavanger-mannen så seg ikke tilbake, og tok fatt på proffkarrieren i tyrkiske Tour of Antalya. Paradoksalt nok fikk også Renat Khamidulins mannskap en strålende start på året da Mathias Vacek vant den 6.-etappen av UAE Tour.

Dagen i forveien hadde dog verdensbildet endret seg diamentralt. Vladimir Putins styrker startet invasjonen av nabolandet Ukraina. Den internasjonale fordømmelsen var enorm. Med den russiske Gazprom som hovedsponsor bak satsingen var det uunngåelig at den ikke ville rammes av sanksjoner.

20 ryttere på bak bakke

Hvor ille det kom til å bli var det ikke enkelt å ta innover seg for de 20 rytterne i satsingen som blant annet inneholdt spanske José Manuel Diaz, tsjekkerne Vacek og Michael Kukrle, costaricaneren Kevin Rivera, syv italienske ryttere og resten russiske utøvere.

Fra 1. mars besluttet UCI å inndra profflisensen. I slutten av måneden ble det klart at alle rytterne ble løst fra kontrakten med det russiske laget.

Rytterne sto på bar bakke, og det var ikke bare enkelt å ta den nye virkeligheten innover seg.

– Det var mye usikkerhet, og vanskelig å finne motivasjonen for å legge ut på trening med tre grader, snø og regn mens alle andre var i full gang med egen oppkjøring eller allerede var aktive under ritt. Det ble nesten seks uker på egenhånd og da dukker det jo opp vurderinger om jeg skulle avslutte karrieren, sier Eirik Lunder til Sykkelmagasinet.

– Du vurderte rett og slett å legge sykkelen på hylla?

– Jeg fryktet lenge at det kom til å bli utfallet. Via agent Joona Laukka hadde vi snakket med en hel del lag, og de fortalte enten at de alt var fulle eller ikke hadde økonomien til å signere meg. Det var jo heller ikke så rart, i midten av mars måned.

– Det blir kanskje vanskelig for deg å vurdere som part i saken, men i hvilken grad har du forståelse for sanksjonene Gazprom-laget ble gitt?

– Personlig forstår jeg godt hvorfor fordømmelsen og boikotten kommer. Jeg forstår også godt at det blir feil at vi sykler videre med russisk sponsor i laget. Det har vært mye fram og tilbake i denne saken, og det er ikke alt jeg henger med på. Jeg skjønner at UCI valgte å ta affære, men så blir det litt dårlig kommunikasjon rundt mulige løsninger for rytterne. Det hadde vært bra om man kjempet litt slik at flere ryttere kunne ha forlenget karrieren, sier Lunder som vet om to ryttere som har kommet seg videre – i tillegg har italienerne i laget fått stille som landslag i rittene Gazprom-RusVelo egentlig hadde fått tildelt i Italia.

Takknemlig for Coop-mulighet

Lunder og Laukka tok først runden på det prokontinentale nivået, og begynte deretter med kontinentallagene.

Som en forholdsvis ung mann i starten av 20-årene, var det enklere for ham å ta steget ned igjen. Det på tross av at ny leilighet ble kjøpt på Storhaug utenfor Stavanger i januar.

– Til slutt var det Coop som greide å skaffe en plass til meg. Det er jeg veldig takknemlig for. Hva som står i den kontrakten, er en sak mellom meg og laget – men det viktigste for meg var å få muligheten til å sykle ritt og konkurrere igjen.

BLE TATT VARE PÅ: Sykkelmiljøet i Stavanger har tatt godt vare på Eirik Lunder etter at han ble løst fra kontrakten med russiske Gazprom-RusVelo.

Det Stavanger-baserte laget får ikke mest oppmerksomhet i toppen av norsk sykkelsport, men har like fullt åpnet sesongen forrykende.

André Drege vant International Rhodes Grand Prix, men Louis Bendixen sørget for to etappeseirer og hentet hjem sammenlagtseieren under Tour of Rhodes. I Frankrike vant Andreas Stokbro den 2.-etappen av Loir et Cher.

– Guttene i Coop har syklet forbilledlig så langt i år, så jeg frykter allerede at de kan forbedre kanonsesongen vi hadde i fjor, sier Lunder med et smil.

Får prøve seg mot Trek og Human Healthcare

Han har nå sluttet seg til Team Coop Sykkel foran 2.1-rittet International Tour of Hellas som starter onsdag og avsluttes søndag.

Her er Trek-Segafredo med blant andre Markus Hoelgaard med i oppstillingen på plass. Det er også fem prokontinentale mannskap, blant annet Human Powered Health med Kristian Aasvold og August Jensen med på laget.

Det norske kontinentallag ankommer også med ambisjoner og har Håkon Aalrust, André Drege, Louis Bendixen, Olav Hjemsæter, Embret Svestad-Bårdseng og Andreas Stokbro i lagoppstillingen – i tillegg til Lunder selv.

– Hvilke ambisjoner har dere for Tour of Hellas?

– Det er høyt nivå her med både lag fra WorldTour og ProConti, så jeg tror ikke vi skal gå høyt ut og si at vi skal dominere på noe vis. Solid deltakelse er egentlig bare bra. Det er slike ritt man vil kjøre. Jeg tror vi har en god blanding av ryttere på laget. Jeg, Louie, Andreas og Olav sitter med en del erfaring fra før, og så har vi med en veldig sulten Embret som jeg tror kan overraske mange. Vi har planer om å vise oss fram på en god måte og kjempe om resultater på flere etapper. Tradisjonelt er ikke Coop kjent for å være det beste laget i fjellene, men vi får se. Jeg tror vi kommer til å gjøre en god figur.

– Skal bli proff i 2023

Lunder forteller at han tidligere i sesongen var ganske langt nede. Ikke bare på grunn av usikkerheten rundt profflaget han syklet for, men også fordi han slet med både Covid 19 og influensa i løpet av februar måned.

På tross av at han mistet en del trening – og spesielt konkurranser – tror han ikke den generelle formen er altfor gal.

– Når jeg ser på treningsdata’en, er jeg akkurat der jeg skal være. Det jeg nok mangler er litt fartsfølelse fra ritt. Jeg har trent rundt 20-30 timer de siste seks ukene, så grunnlaget skal være bra. Jeg har fått god hjelp av både Morten Hegreberg og Stein Ørn i treningshverdagen, i tillegg har miljøet i Stavanger anført av Alexander Kristoff og Sven Erik Bystrøm tatt litt vare på meg både på og utenfor sykkelen. Jeg har opplevd at jeg har hatt veldig god støtte, sier han.

Etter comebacket for Team Coop og foran rittene som venter, er det ingen tvil om hvor ambisjonene til 22-åringen ligger:

– Akkurat nå har jeg det veldig fint. Jeg tenker bare at ”det som har skjedd, det har skjedd”. Målet mitt er å bli proff igjen, og det er bare én måte å gjøre det på: Gjennom å levere resultater. Det er det jeg fokuserer på – å kjøre mest mulig resultater. Målet mitt er å bli proff igjen i 2023. Jeg har fått noen smakebiter på nivået, og tror det er mulig å bli signert én gang til.

– Jeg er enda mer sulten nå enn jeg var tidligere på å komme meg opp dit igjen, varsler Lunder.